Nieuwe inzichten voor behandeling alcoholverslaving

Uitschakelen van specifieke hersencellen kan hunkering naar alcohol sterk verminderen.

07-05-2020 | 14:02

VU-promovenda Esther Visser, in het team Memory Circuits (Center for Neurogenomics and Cognitive Research) van Michel van den Oever, onderzocht hoe een herinnering aan alcohol in het brein wordt vastgelegd. De resultaten zijn deze week gepubliceerd in Science Advances.

Sterke hunkering
De behandeling van alcoholverslaving wordt gehinderd door terugval naar alcoholconsumptie, wat soms zelfs na jaren van onthouding gebeurt. Zo’n terugval wordt vaak veroorzaakt door alcohol gerelateerde omgevingsfactoren (kroegen of alcoholreclames) die de herinnering aan alcohol weer naar boven halen. Hierdoor ervaren mensen een sterke drang om opnieuw alcohol te drinken.

Alcoholherinnering
In dit onderzoek heeft Visser in muizen bestudeerd hoe het brein zulke langdurige associaties tussen alcohol en omgevingsfactoren opslaat. Hierbij vonden de onderzoekers dat een klein percentage (~6%) van hersencellen in de prefrontale cortex heel actief wordt tijdens het drinken van alcohol. Door specifiek deze hersencellen uit te schakelen, konden zij terugval na een lange periode van onthouding sterk verminderen. Deze kleine groep van hersencellen in de prefrontale cortex slaat de alcoholherinnering op en vormt daarmee een langdurig geheugenspoor. De ontdekking van dit geheugenspoor is mogelijk een belangrijk nieuw aanknopingspunt voor het ontwikkelen van een behandeling voor alcoholverslaving.